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Almahata Sitta                     20°43.04'N, 32°30.58'E

(“Station 6” in Arabic), Nahr an Nil, Nubian Desert, Sudan

Fall: 7 October 2008, 05:46 h local time (UT+3)

小行星的發現者是美國亞利桑那州萊蒙山天文台(Mount Lemmon Observatory)的卡特里那巡天系統成員,理察·科瓦斯基及其同事。他們用天文台1.5米反射望遠鏡,於撞擊前一日,也就是10月6日偶然發現了這顆不起眼的小行星。此後小行星便極難再被觀測到。
兩批來自美國和加拿大的天文愛好者都獨立計算出了小行星的飛行軌跡,發現它正向地球飛來。因此這顆小行星得到了世界範圍內廣泛的關注。
在小行星被發現數小時後,國際小行星中心所在的哈佛-史密松天體物理中心宣布,這顆小行星2008 TC3有99.8%-100%的機率將於2008年10月7日凌晨2:45(UTC)與地球相撞。而NASA則將估計時間精確到2:45:28(UTC)

圖中的紅線是小行星飛越蘇丹上空時的軌跡,末端即為小行星的墜落點。


黃色十字標出的是小行星爆炸的投影點小行星2008 TC3以每秒12.8公里的速度進入蘇丹北部上空的大氣層。小行星的軌道與西部天空的方位角為281度,與地平線的夾角為19度。根據NASA的人造衛星得到的數據,小行星燃燒產生的巨大火球於7日凌晨02:45:45(UTC)出現,並在一分鐘之後爆炸並消失不見。爆炸發生在蘇丹努比亞沙漠距離地面數萬米的高空,釋放出總計高達1.1至2.1千噸當量的能量,相當於一枚低級別小型核彈的威力。同時,爆炸還釋放出了高能量的次聲波。每年平均有2至3顆這種體積的小行星撞擊地球。
觀測回報此次撞擊的爆炸發生在無人居住的努比亞沙漠上空,因此至今尚未有任何針對爆炸的地面目擊報告。不過,《泰晤士報》的報導說:
「 小行星發出的光是如此強烈,如同一輪滿月一般照亮了天空。遠在1400公里之外的一架航班報告說他們目擊了明亮的閃光。 」
這一消息也得到了荷蘭國家氣象服務中心的氣象學家雅各布·凱伯(Jacob Kuiper)的確認。在接受採訪時他表示:「 在碰撞發生的預計時間前半小時,我通知了一位正在阿姆斯特丹的荷蘭皇家航空官員,告訴他也許在蘇丹附近的航班有可能目擊小行星撞擊。我成功了!我已經收到來自荷蘭皇家航空一架航班的確認,表示他們在爆炸點西南750海里的位置目擊了一次並不明顯的閃光。  意義在這次小行星撞擊事件中,來自專業天文學家和全世界經驗豐富的業餘天文愛好者們提供的天文觀測數據異常豐富。從2008 TC3被發現,到它進入地影(撞擊前57分鐘)而無法繼續觀測這短短的19小時內,NASA收到了來自26個天文台或個人的570次觀測報告。在這次撞擊以前,天文界對近地小行星撞擊地球可能性的預測一直得不到理論的證明,因此此次預測的經驗對更好地研究近地小行星有著重要的意義。

天文学家首次追踪小行星撞地球全过程
      据国外媒体报道,去年,天文学家曾在一颗小行星撞击地球大气层前在太空观测到它,这也是天文学家首次观测到撞击前的小行星踪迹。幸运的是,科学家日前在苏丹沙漠地区又找到了这颗小行星的陨石残骸。这些残骸可能对陨石和小行星的分类并准确确定它们的形成过程至关重要。
通过望远镜拍摄的这颗小行星照片(其中的光点)


  科学家在最新一期的《自然》杂志上描述了这一发现。2008年10月6日,安放在美国亚利桑那州莱蒙山的“卡特里那巡天系统”(Catalina Sky Survey)望远镜探测到这颗小行星。在被发现19个小时以后,它与地球大气层相撞,在苏丹北部努比亚沙漠上空23英里(约合37公里)处爆炸。
  由于爆炸地点距地面很高,科学家认为不会有大块陨石残骸落到地面。苏丹境内的目击者后来称,他们看到了一个火球,但这个火球不久即消失了。但是,“搜寻地外文明”(SETI)研究所卡尔·萨根中心天文学家彼得·詹尼斯肯斯(Peter Jenniskens)仍认为,有可能会找到小行星与地球大气层相撞后产生的碎片。
  詹尼斯肯斯与喀土穆大学的穆阿维亚·沙达德(Muawia Shaddad)及该校学生和工作人员,循着这颗小行星的飞行轨迹,最终在努比亚沙漠一条纵贯18英里(约合29公里)的地带找到了47块陨石碎片。詹尼斯肯斯说:“这是我们第一次有机会将我们在太空看到的小行星碎片带回实验室研究。


寻找行星坠落残骸的志愿者排成一条直线进行搜寻
  首次跟踪天体飞向地球的全过程
  英国贝尔法斯特皇后大学教授阿兰-费兹蒙斯当时主要负责对这颗小行星的监控。费兹蒙斯介绍说,“这个事件意义非常重大。这是我们第一次跟踪近地天体飞向地球的全过程。我们不仅仅可以预测到它将撞向哪里,而且我们还可以做出足够快的反应,在它抵达地球之前取得关于它的各种信息。
   

“卡特里那巡天系统”望远镜由美国亚利桑那大学负责管理,旨在通过拍摄天空中同一个点的一系列照片、寻找快速移动的物体来搜寻近地小行星。2008年10月5日晚,理查德·科瓦尔斯基(Richard Kowalski)看到了照片中的这组镜头。
  天文学家可以观测到这颗汽车大小的小行星在太空飞驰而过时反射的阳光,它比科学家所认为的使恐龙灭绝的那颗小行星小了许多。查看陨石光线或光谱的信号是科学家以前对小行星分类的唯一途径,他们给小行星分类的依据只是基于有限的数据之上。但是,粘在小行星表面的一层层灰能以令人捉摸不透的方式散光,或许不会表现出内部的岩石类型。如此一来,科学家难以对小行星和他们在地球上发现的陨石进行比较——这就是新发现如此重要的原因。


    按照天文学家的计算,“2008 TC3”当时正处于与地球大气层相撞的轨道上。在被发现约19个小时以后,它一头撞向地球大气层,在苏丹北部努比亚沙漠上空23英里(约合37公里)处爆炸。这张照片是用手机拍摄的,显示了“2008 TC3”在进入地球大气层时留下的轨迹。


2008年12月8日,詹尼斯肯斯在此发现了“2008 TC3”小行星的一大块陨石。


    有关这块陨石的电子显微镜照片显示了它不同寻常的复杂结构,这表明该陨石是橄辉无球粒陨石的证据。这块陨石即便在极为罕见的橄辉无球粒陨石当中也算“异类”,如C图所示,在左侧底部我们会看到多孔的蜂窝状结构。它甚至含有微小的金刚石晶体。
F级小行星类别
  这颗代号为2008 TC3的小行星及其陨石残骸均表明,它可能属于所谓的F级小行星。搜寻地外文明研究所行星光谱学家贾尼斯·比绍普(Janice Bishop)说:“F级小行星是一个长期以来未被揭开的谜团。天文学家利用望远镜测量了它们独一无二的光谱特性,但在发现2008 TC3小行星以前,没有相应的陨石级可供我们在实验室中研究。
  这些陨石碎片(统称为“Almahata Sitta”)的化学构成表明,它们属于一个称为橄辉无球粒陨石(ureilite)的罕见陨石类别。橄辉无球粒陨石可能全部来自于一个相同的原始“母体”。至于这个“母体”是什么,科学家就不知道了。
  詹尼斯肯斯说:“最新发现的陨石与迄今我们搜集的所有陨石样本都不一样。”陨石是由黑色、多孔物质构成,这些物质十分易碎,这也解释了那个火球在地球大气层中爆炸的原因。陨石里面的碳物质表明,在过去的某一天,它们曾遭受过高温的考验。
  研究小组成员、卡内基学院的安德鲁·斯蒂尔(Andrew Steele)说:“毫无疑问,在我们研究的所有陨石当中,这个陨石里的碳物质已经在最大程度上被‘烤熟了’。这种被烤熟了的、像石墨一样的碳物质是这个陨石内碳物质的主要成分。”斯蒂尔还在陨石中发现了纳米金刚石,这可能会提供它的表面高温是否因小行星撞击或其他一些过程产生的线索.

國際隕石學會已無球粒隕石命名附加但書(欖輝無球粒隕石與複礦及異常) 但最新研究表明Almahata Sitta隕石為欖輝無球粒隕石與H5~H6球粒石隕石與EL5~EL6頑火輝石球粒隕石的複礦結構. 

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編號 :AS-0.04
價格 :NTD 4000
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